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Les Rickhouses historiques du Kentucky sont-ils devenus la plus grande responsabilité de l’industrie des bourbons?

Les Rickhouses historiques du Kentucky sont-ils devenus la plus grande responsabilité de l’industrie des bourbons?

Pour le véritable amateur de bourbon, l'expérience de se tenir à l'intérieur d'un vieux rickhouse du Kentucky peut friser le religieux. L'air est épais avec la part d'ange de barils vieux de plusieurs décennies, les supports usés minces par des générations d'utilisation. Ces bâtiments historiques recèlent des générations de connaissances sur le whisky, ses secrets les plus profonds, transmis de distillateur en distillateur. Les meilleurs contribuent autant au goût d'un whisky que toute personne qui franchit ses portes.

Sur un terrain aussi sacré, vous êtes susceptible de repérer un fil à plomb protégeant la précieuse cargaison du bâtiment lui-même. La technologie vieille de 4000 ans, utilisée par les anciens Egyptiens, aide à protéger les entrepôts de l'effondrement. Le design est simple: un poids est suspendu à l'extrémité d'une ficelle, attaché à un support central, sur une cible dessinée sur le sol. Si le bâtiment se déplace, en raison de l'affaiblissement des supports ou de l'un des nombreux gouffres qui parsèment l'état Bluegrass, le fil à plomb se déplace hors du centre de la cible. Si le problème n'est pas résolu, l'entrepôt pourrait éventuellement s'effondrer, entraînant la perte de millions de dollars de distillat, des dommages environnementaux et un cauchemar de relations publiques. C’est le genre de catastrophe qui peut secouer une industrie.

Vieillissement structurel

Bien que les incidents ne soient pas liés, ils expriment des préoccupations générales concernant la vulnérabilité des entrepôts. «Tout le monde a été en état d'alerte ces six derniers mois», déclare O.Z. Jacob Call, maître distillateur de Tyler.

Les événements météorologiques à Jim Beam et O.Z. Tyler peut être considéré comme des «actes de Dieu», des catastrophes imprévisibles couvertes par des polices d'assurance étendues. (Barton 1792 n'a pas encore dévoilé la cause officielle de l'effondrement, et la société mère Sazerac a refusé de commenter cette histoire.) Mais même si les entrepôts sont battus par des tempêtes de l'extérieur, ils peuvent aussi s'effondrer de l'intérieur.

Jeff Phelps est le PDG de StructuRight, une entreprise de Louisville spécialisée dans les systèmes de surveillance de la santé des structures pour les distilleries. «Beaucoup de ces bâtiments construits il y a 70 ans ont atteint ou dépassé leur durée de vie utile», dit-il. «Tout comme vos chaussettes s'usent, les bâtiments aussi. Il est temps de les remplacer. »

Pour de nombreuses marques héritées, établies il y a des décennies, voire des siècles, une grande partie de l'architecture héritée des années 30 et 40 atteint la sénilité. «Ce sera quelque chose qui sera confronté à l’industrie dans son ensemble», déclare Phelps.

Les problèmes ne sont pas uniformes dans les distilleries. O.Z. Tyler, par exemple, a un sous-sol spécial conçu pour attraper le whisky qui tombe avant qu'il ne puisse s'infiltrer dans les environs. Le bassin, un produit des années 1960, a empêché le genre de dommages environnementaux et d'amendes gouvernementales auxquels Barton et Jim Beam étaient tous deux confrontés lorsque leurs produits contaminaient les cours d'eau à proximité.

Causes naturelles

Les distilleries peuvent faire face à des menaces encore plus grandes de la part de mère nature. Les violentes tempêtes au cours des 40 dernières années ont augmenté le nombre de tornades dans le Kentucky, obligeant les chercheurs à doubler de grandes sections du sud-est d'une nouvelle Dixie Alley.

Eric Gregory, président de la Kentucky Distillers ’Association (KDA), affirme que les distilleries s’efforcent de se défendre grâce aux nouvelles technologies. Heaven Hill, qui a subi un incendie historique lors d'une tempête en 1996, expérimente une protection avancée contre la foudre, tandis que O.Z. Tyler s'est associé à StructuRight pour installer des «plombs à plomb intelligents» dans les entrepôts afin de surveiller les changements structurels et les menaces environnementales.

Surveillance

En 2010, alors que le bourbon commençait à exploser, la KDA a établi la toute première réglementation pour la construction d'entrepôts de distillerie dans le Kentucky, garantissant que les futures installations étaient conformes aux normes modernes. Mais la grande majorité des rickhouses existants, dont beaucoup remontent à des décennies à l'époque de la prohibition, ont été conservés dans la réglementation, sans obligation pour les entreprises de les mettre à jour.

Gregory soutient que les entrepôts plus anciens peuvent en fait être plus sûrs qu'il n'y paraît, grâce à des techniques de construction supérieures et à du bois et à des briques plus résistants. Après l'incident de Barton, la KDA s'est également associée à Buzick Construction (qui construit la majorité des nouveaux rickhouses de l'État) pour développer une liste de contrôle de maintenance afin d'aider les membres à effectuer des inspections de routine des anciens bâtiments. Gregory dit qu'une surveillance accrue a conduit certaines distilleries à retirer des entrepôts ou à les transformer en sites touristiques non opérationnels.

Avec une surveillance provenant en grande partie de l'industrie et des inspections incombant au personnel de la distillerie, il ne serait pas difficile pour les opérations, même les plus bien intentionnées, d'éviter les mises à jour coûteuses. Malgré leurs vulnérabilités, les vieux rickhouses restent précieux à bien des égards, de l'espace de stockage littéral et des dollars touristiques au prestige d'une marque historique, ainsi que leur rôle existentiel dans la création d'un whisky savoureux.

Adoption de nouvelles technologies

Gregory admet que les distillateurs du Kentucky ressentent un lien particulier avec leurs rickhouses historiques, notant un dicton commun: «L'Égypte a ses pyramides. Le Kentucky a ses rickhouses. Mais il repousse l'idée que la stratégie économique ou le romantisme pourrait empêcher les distilleries de mettre hors service des bâtiments instables. «En fin de compte, les distilleries sont des entreprises, et les distilleries prendront la bonne décision commerciale quand elles penseront qu’il est temps de retirer un entrepôt et d’en construire un nouveau», dit-il.

Pourtant, lorsque la demande croissante des consommateurs rencontre une infrastructure obsolète, les résultats peuvent être dévastateurs. «Il y a eu beaucoup de maintenance différée dans l'industrie», dit Phelps. "Vous devez prioriser ce que vous allez corriger, quel élément vous allez corriger en premier." Personne n'a besoin de convaincre les distilleries de se moderniser, et de nombreux distillateurs connaissent déjà les technologies disponibles. L'obstacle est simplement l'adoption.

Alors que les consommateurs soucieux de l'environnement observent le comportement des marques et qu'une autre saison des tornades attend toujours au coin de la rue, les distilleries ont des décisions difficiles à prendre. Les récents accidents peuvent entraîner un changement dans l'industrie, déplaçant les mises à jour des entrepôts en haut de la liste des tâches, en commençant par le fil à plomb. «Ils l'ont utilisé pendant 4 000 ans», explique Phelps. "Il est grand temps que nous utilisions une nouvelle technologie."

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