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L'histoire de la quasi-disparition du whisky japonais d'Amérique

L'histoire de la quasi-disparition du whisky japonais d'Amérique

Le printemps dernier, lorsque Suntory a annoncé qu'il cesserait de fabriquer deux de ses produits les plus appréciés, Hakushu 12 Year et Hibiki 17 Year, les fans de whisky japonais du monde entier ont poussé un soupir mécontent.

J'ai fait du shopping.

Je suis entré dans mon magasin d'alcool local et j'ai déposé une bonne somme sur une bouteille de chacun. Oui, j'ai payé plus que le prix de détail suggéré mais rien de comparable au choc de l'autocollant dont j'ai été témoin sur le marché secondaire, où une bouteille vide d'Hibiki vieillie peut rapporter 100 $.

Une semaine plus tard, je suis retourné au magasin et j'ai vu que les bouteilles avaient été marquées à 100%. Je suis revenu à nouveau la semaine suivante, et ils étaient là, augmentés encore de 50 pour cent. Abasourdi, j'ai interrogé le propriétaire du magasin, un homme à la voix douce dans la quarantaine qui garde une photo de ses fils en bas âge derrière le comptoir. «Tout le monde ne cesse de les demander», m'a-t-il dit, presque par excuse. «J'ai besoin de faire durer mon inventaire. Chaque fois que je vends une bouteille, j'augmente le prix. Mais ce n’est pas grave. Les gens l'achètent toujours.

En moins d'une décennie, le whisky japonais est passé de l'obscurité totale à la curiosité légère pour devenir sans doute l'esprit le plus recherché de la planète. Depuis 2013, les exportations ont presque décuplé, déclenchant une frénésie alimentaire mondiale sur ce qui s'est avéré être une offre de plus en plus en baisse. Aujourd'hui, les single malts vieillis et les mélanges haut de gamme des deux plus grands producteurs du pays, Nikka et Suntory, sont strictement attribués - ou pire, abandonnés. Les prix sont montés en flèche, les bouteilles les plus rares attirant des quantités record aux enchères. La demande est, comme l’a dit un dirigeant de Suntory, «excessive».

Stocks faibles, forte demande

«C'est arrivé au point où nous avons dû cacher notre whisky», déclare Khaled Dajani, le propriétaire du Nihon Whiskey Lounge de San Francisco, l'un des premiers endroits aux États-Unis à proposer du whisky japonais lorsque le bar a ouvert ses portes en 2005. Retour puis, des bouteilles de Yamazaki ont été affichées bien en vue derrière le bar comme un moyen de promouvoir la marque inconnue auprès d'un public buvant juste en se tournant vers les spiritueux bruns.

«La plupart des gens n'avaient jamais entendu parler de Yamazaki; ils n'avaient aucune idée de ce que c'était ou si c'était bon », dit Dajani. «Maintenant, ils viennent de la rue pour le demander. J'ai en fait dû dire à mon personnel de minimiser notre whisky japonais, au moins jusqu'à ce que l'offre revienne à la normale. "

La date exacte à laquelle ce sera le cas est un sujet délicat pour les amateurs de whisky. En 2016, le PDG de Suntory, Takeshi Niinami, a déclaré qu'il faudrait 10 ans pour que les actions de son entreprise se rétablissent. Pas de bonne nouvelle pour quiconque attend une bouteille âgée de 12, 17 ou 18 ans.

Certains ont commencé à qualifier la pénurie de crise. Le mois dernier, Nikka a annoncé qu'elle suspendait temporairement ses célèbres whiskies Coffey Grain et Malt pour le marché japonais, deux produits qui ont été introduits pour aider à endiguer la demande de ses single malts vieillis abandonnés. En attendant, les amateurs de whisky japonais doivent regarder l'horloge et se demander: Comment en sommes-nous arrivés là?

La période silencieuse

Brian Ashcraft, l'auteur de «Japanese Whiskey: The Ultimate Guide to the World's Most Desirable Spirit», fait remonter la pénurie aux années 1980, lorsque de nouvelles lois sur la taxe sur les alcools et une hausse de la consommation de shochu au Japon ont pratiquement paralysé le commerce florissant du whisky du pays. . A cette époque, dit-il, les ventes internationales étaient plus ou moins inexistantes. «Lorsque Hibiki est apparu en 2003, le whisky japonais n’était pas encore sur le radar mondial», déclare Ashcraft. "C'était juste un produit pour lequel le personnage de Bill Murray faisait des publicités [dans le film" Lost in Translation "]. Ce n’était pas la sensation mondiale qu’elle est aujourd’hui. »

Le milieu des années 80 a lancé ce que certains dans l'industrie appellent la «période silencieuse» du whisky japonais, plus de trois décennies de déclin d'une année à l'autre, ponctuées par des arrêts de production, des fermetures d'usines et des ventes de marques. «De nombreux employés ont été encouragés à prendre des formules de retraite anticipée, et certains ont été envoyés dans d'autres entreprises», explique Emiko Kaji, qui gère le développement commercial international de Nikka.

Un point bas est survenu en 2011, lorsque la légendaire distillerie Karuizawa - autrefois la deuxième plus grande au Japon derrière Suntory - a fermé ses portes après plus de 50 ans d'exploitation. «Le nom Karuizawa était si fort que, alors même que le commerce du whisky atteignait des niveaux historiquement bas, sa fermeture a montré un énorme manque de prévoyance et d'imagination», déclare Ashcraft. (Dans un esprit de bien-être, quelque 300 fûts ont été sauvés de la distillerie. Aujourd'hui, ils font partie des bouteilles de whisky les plus rares et les plus chères vendues aux enchères, s'élevant à des dizaines de milliers de dollars chacune.)

Même pendant les jours les plus sombres de l’esprit, le whisky japonais avait ses champions. L’ambassadeur mondial de la marque Suntory, Mike Miyamoto, travaille pour la société depuis 1978, où il dirigeait auparavant ses distilleries de Yamazaki et de Hakushu. «À un certain moment, la décision a été prise de réduire la production», dit-il. «J'avais peur de l'impact que cela aurait sur l'approvisionnement à long terme et j'étais convaincu que notre whisky serait apprécié par un public mondial plus large à l'avenir.»

Miyamoto dit que cette décision a conduit à une période émotionnellement difficile de sa carrière, lorsque de nombreux travailleurs de la distillerie, collègues et amis de lui ont perdu leur emploi. Mais il dit qu'il a fait ce qu'il pouvait et a travaillé dur pour concentrer le reste de son équipe sur l'avenir. «Il est difficile de dire où nous en serions si nous avions fait plus de whisky au début des années 2000», dit-il. «J'aime penser que nous avons appris du passé.»

L'avenir est plein de whisky

Pour répondre à la demande croissante, Nikka et Suntory ont investi massivement dans la production, des nouveaux alambics aux installations de stockage. Dans le même temps, le Japon connaît son propre boom de la distillation artisanale. Le pays compte désormais 23 distilleries de whisky opérationnelles, plus du double du nombre qui existait en 2011, avec d'autres prêtes à innover. La blague en cours est que le Japon nage dans le whisky; c'est juste que rien de tout cela n'est encore prêt à boire.

Mais qui peut dire que nous aurons encore soif une fois que c’est le cas? L'Australie, l'Inde et Taïwan, sans parler des puissances comme l'Irlande, l'Écosse et les États-Unis, doublent tous la production de whisk (e) y. De nouvelles expressions et de nouveaux styles arrivent sur le marché presque chaque semaine, chacun se disputant des biens immobiliers précieux sur des backbars bondés et des étagères de magasin. Les Hakushus et les Hibikis du monde peuvent-ils vraiment se permettre un acte de disparition d'une décennie?

«Je pense que le whisky japonais fera ce qu’il a toujours fait: se réinventer», déclare Dajani. «Si vous regardez comment ils fabriquent du whisky, en fusionnant tant d'éléments et de saveurs différents, la capacité d'expérimentation est illimitée. Et il en va de même pour le potentiel. »

Dajani évoque la nouvelle vague de whiskies japonais sans âge qui balaie actuellement les États-Unis comme un modèle possible de succès. Ils incluent Hibiki Harmony, Suntory Toki et, plus récemment, Nikka From the Barrel. Certains dans la communauté du whisky les rejettent comme des espaces réservés de second ordre, envoyés ici pour nous garder apaisés jusqu'à ce que les stocks arrivent à maturité. D'autres les voient comme l'avenir.

En décembre, «Whiskey Advocate» a nommé le whisky de l'année Nikka From the Barrel 2018, salué pour sa «profondeur de saveur», sa «souplesse en bouche» et sa «longue finale». Le mélange, un mélange de plus de 100 whiskies, distillés et vieillis à différents endroits à travers le Japon, coûte 65 $. Les juges l'ont salué comme un ajout bienvenu à une catégorie dominée par l'ultra-rare et l'hyper-cher, l'appelant «un mélange japonais consommé pour tout le monde».

Cette nuit-là, je me suis arrêté dans mon magasin d'alcool local pour acheter une bouteille, mais ils étaient déjà épuisés.

Voir la vidéo: Le monde du Whisky - 1 - Islay (Septembre 2020).